Grassroots Leadership In The News

Aug 7, 2014

Groups Want Creation of Family Detention Stopped

Several groups launched a campaign today to stop the creation of immigrant family detention centers.

"This is something that's been announced in the last month, that the Obama Administration is returning to the practice of detaining immigrant and refugee families in mass," says Bob Libal, the executive director of Grassroots Leadership.

... "We think that putting little kids behind prison walls particularly prison walls operated by a for profit prison corporation is absolutely the wrong thing," says Libal. Read more about Groups Want Creation of Family Detention Stopped

Aug 6, 2014
La Voz de Houston

Texanos Unidos por las Familias pide no internar familias indocumentadas en centros de detención

La organización Texanos Unidos por las Familias (TUF, por sus siglas en inglés) inició este miércoles una campaña para pedir al gobierno federal que minimice el número de familias indocumentadas detenidas recientemente en la frontera a las que interna en centros de detención.

Miembros de TUF, que participaron esta mañana en una conferencia de prensa celebrada en Austin, recalcaron que uno de los problemas que implican los centros de detención es que para los detenidos tener acceso a representación legal se complica mucho.

Uno de los centros de detención a los que las autoridades están llevando a algunas de las familias indocumentadas es el que está ubicado en Karnes City, en Texas, concretamente 60 millas al sureste de San Antonio. Otro de los centros de detención de familias indocumentadas está en Artesia (Nuevo México).

“Es un centro (de detención) que está en medio de la nada, es muy remoto y allí no hay servicios legales pro-bono”, comentó sobre el centro de Karnes City Bob Libal, director ejecutivo de Grassroots Leadership, uno de los grupos que forman parte de TUF.

Libal añadió que la mayoría de familias a las que intenta defender la campaña de TUF están formadas por madres e hijos, aunque en algunos casos también hay padres. Read more about Texanos Unidos por las Familias pide no internar familias indocumentadas en centros de detención

Aug 6, 2014

A Private Prison Group Runs Texas' New Immigrant Detention Center

...[An] ICE official said the agency had no choice in picking GEO. The contract, he explained, is not through ICE but through Karnes County.

The view from the Karnes City facility's upper-level residences.
Credit Ilana Panich-Linsman/KUT

Bob Libal says subcontracting is part of the strategy GEO has used to stay in business despite persistent lawsuits. Libal leads Grassroots Leadership – a nonprofit organization that, among other things, researches the shortcomings of for-profit prison corporations.

"Whenever anything goes wrong ICE says, ‘This is not our problem, this is the county's problem,’” Libal says. “But really, you have layers of lack of transparency and lack of accountability that are built into these contracts.”

Libal says GEO is Texas' first choice to run detention centers, prisons and mental health facilities in part because they save the state money by cutting costs.

But he also notes the group is a very generous political contributor at the state and federal levels, and has one of the strongest lobbying teams he’s ever seen. Two members of the company’s board of directors are former members of the George W. Bush administration; Libal says there’s a sort of “buddy-buddy” relationship within GEO's county contract negotiations. Read more about A Private Prison Group Runs Texas' New Immigrant Detention Center

Jul 30, 2014
International Business Times

Migrant Family Detentions On The Rise, And Private Companies Stand To Profit

... Bob Libal, executive director of Grassroots Leadership, an advocacy organization that has campaigned against family detention and the for-profit prison industry, said the government would likely be eager to keep contracting family detention centers to private companies.

“It’s an easy solution for the government because there are private prison corporations that have excess capacity, particularly today, with declining state prison populations,” he said. “And it’s about influence -- private prison corporations are enormously powerful, particularly in immigration.” Libal noted that Julie Myers Wood, former head of U.S. Immigration and Customs Enforcement, is a member of GEO Group’s board of directors, and that David Venturella, former head of the "Secure Communities" enforcement program, is now a GEO Group senior vice president ....  Read more about Migrant Family Detentions On The Rise, And Private Companies Stand To Profit

Jul 23, 2014
Idaho Statesman

Letter: Private prisons

On July 1, the Idaho Department of Corrections officially took back control of the Idaho Correctional Center (ICC) after 14 years of operation under the private prison company Corrections Corporation of America (CCA). As the Lewiston Tribune put it in their opinion piece in the Idaho Statesman July 7, "... after a long, dark chapter, Idaho has cast aside a profit motive more suited to making widgets or selling hamburgers than to warehousing human beings."

Kicking CCA and the profit-motive in imprisonment out of the ICC is absolutely a step in the right direction. However, we cannot forget Idaho is not completely rid of CCA quite yet. More than 200 Idaho prisoners remain locked up in a for-profit CCA prison in Burlington, Colo. Prisoners, their families and loved ones, and Idaho taxpayers continue to pay the price for the state's failure to prioritize real solutions to prison overcrowding.

Shipping prisoners across state lines to for-profit prisons is not a solution. It is a costly Band-Aid that is ripping families apart and undermining individuals' chances of rehabilitation. It's unsustainable. It's inhumane. It needs to end now.

Holly Kirby, organizer, Grassroots Leadership

Austin, Texas

Read more here:



Read more here:

Read more here: Read more about Letter: Private prisons
Jul 12, 2014

Grassroots Activists Stand Up For Immigrants' Rights

Last month, members from Texans United for Families, Grassroots Leadership, the Austin Immigrant Rights Coalition, and the Hutto Visitation Program wrote a joint letter to Immigration and Customs Enforcement asking them to shut down the Harwell Center as a result of what they call limited " medical care, visitation, recreation, dirty uniforms, a lack of access to legal processes and attorneys, and the penal nature of the facility." Read more about Grassroots Activists Stand Up For Immigrants' Rights

Jul 3, 2014
Austin Chronicle

Hamilton Digs In: Won't End 'S-Comm'

"We're very happy the City Council has taken leadership on this issue," said Bob Libal, executive director of Grassroots Leadership.

"Republican sheriffs in Cali­­fornia, Colorado, Kansas, rural Oregon, have said they're not going to violate people's rights and honor ICE detainers," Libal said. "It's very frustrating that the sheriff continues to demonize the immigrant community and perpetuate outright lies about them." Read more about Hamilton Digs In: Won't End 'S-Comm'

Jun 28, 2014
TWC News

Sheriff: Deportation Program is Federally Mandated

Travis County ranks 11th in the nation when it comes to the number of people deported. A total of 4,741 people have been deported from the county in the last fiveyears.

"I think that really puts him on the wrong side of history," Bob Libal with Grassroots Leadership.

Libal said recent court decisions essentially allow jails to ignore requests from Immigration and Customs Enforcement to detain inmates. "This is devastating to the immigrant community," he said. "It also wastes taxpayer dollars, and it's illegal." Read more about Sheriff: Deportation Program is Federally Mandated

Jun 27, 2014
Austin Chronicle

Council Slams ‘S-Comm’ - Unanimous vote rejects county participation in deportation program

In a 7-0 vote Thursday evening, City Council unanimously passed a resolution formally opposing the federal Secure Communities program, through which immigration officials identify jail inmates for deportation – including large numbers of arrestees detained at the Travis County jail. Read more about Council Slams ‘S-Comm’ - Unanimous vote rejects county participation in deportation program

Jun 23, 2014
El Diario

Buscan incentivar visitas a inmigrantes detenidos

Cristina Parker aún recuerda su primera visita a una mujer inmigrante detenida a la cual no conocía y que se encontraba recluida en uno de los Centros de Detención para Inmigrantes que hay en el país.

“Fue triste la primera vez que hice la visita, pero es más difícil para ellas estar ahí”, recordó Parker.

Parker es coordinadora del proyecto de inmigración de la organización ‘Grassroots Leadership’, misma agrupación que implementó el Programa de Visitas a Inmigrantes en Detención en el T. Don Hutto Detention Center en Taylor, Texas.

Mediante este programa se coordinan las visitas de voluntarios con el fin de romper con el aislamiento de los detenidos y destacando el significado emocional de una visita. Ahora su objetivo es crear otros programas similares en otros lugares de Texas, como podría ser en El Paso. Read more about Buscan incentivar visitas a inmigrantes detenidos

Jun 22, 2014
The Rag Blog

Alice Embree : Grassroots Leadership takes on the prison profiteers

Grassroots Leadership says that Texas is “ground zero” with “more incarcerated people, immigration detention beds, and for-profit prisons than any other state.” That is why the national organization, founded in 1980 by activist and musician Si Kahn, moved its program operations to Austin in 2012.

I spoke with Executive Director Bob Libal about Grassroots Leadership and the group’s current organizing efforts in Travis County, Texas, and nationally. They have a solid track record of success. They helped shut down the notoriously bad Dawson State Jail, end the immigrant family detention at the T. Don Hutto Detention Center, and stop the expansion of the private prison industry. They also have an ambitious agenda for the future. Read more about Alice Embree : Grassroots Leadership takes on the prison profiteers

Jun 20, 2014
Texas Tribune

White House Under Fire for Proposed Solution to Immigrant Surge

Neither immgrants' rights groups or lawmakers have received the plan positively.

“Returning to mass family detention and deportation policies is a giant step backwards," said Bob Libal, the executive director of Grassroots Leadership, an Austin-based group that opposes private immigration detention centers and advocates for immigration reform. Read more about White House Under Fire for Proposed Solution to Immigrant Surge

Jun 20, 2014
Huffington Post

Obama Administration To 'Surge' Immigration Enforcement On Border

"It's a real step backwards for immigration policy," said Bob Libal, the executive director of Grassroots Leadership, which advocates for alternatives to detention. "Detention should always be used as a last option ... the harm that comes from children from being detained is well-documented, and if we don't have to do this, we shouldn't be doing it." Read more about Obama Administration To 'Surge' Immigration Enforcement On Border

May 18, 2014
El Diario de Juarez

Retoma el jefe de Seguridad Interna de EU controversia por ‘Comunidades Seguras’

Washington— La observación que hizo Jeh Johnson, secretario del Departamento de Seguridad Interna (DHS por sus siglas en inglés) de que un controvertido programa de inmigración necesita un “aire fresco” provocó una fuerte división entre los activistas a favor de la inmigración, legisladores y el gobierno sobre la pregunta políticamente cargada acerca de las reformas pendientes de inmigración.

Johnson comentó el jueves que Comunidades Seguras, un programa que le da seguimiento a los inmigrantes indocumentados que han sido arrestados por los oficiales de policía de la localidad, originalmente pretendió ser “una manera eficiente de colaborar con las autoridades estatales y locales para cumplir con las prioridades de la deportación”, pero se han convertido en “algo muy controvertido”.

El DHS podría estar preparado para considerar cambios importantes en el programa y darle una mejor prioridad a las deportaciones, comentó Johnson en una entrevista que concedió al programa NewsHour de PBS.

Sin embargo, el representante Lamar Smith, republicano por San Antonio, comentó que las fallas en el sistema de deportación son el resultado de la falta de aplicación de la ley de las policías actuales, no un indicio de que se necesitan hacer reformas importantes.

Washington— “Nuestras leyes de inmigración, incluyendo las Comunidades Seguras, no necesitan ser reformadas, necesitan ser aplicadas”, comentó Smith. “El secretario Johnson desea que los estadounidenses piensen que el problema son nuestras leyes, pero el problema es el presidente y sus políticas”.

Las Comunidades Seguras fueron implementadas en el 2008, al final de la presidencia de George W. Bush, para deportar a los inmigrantes indocumentados que tenían antecedentes criminales y darle prioridad a su remoción. Los activistas de inmigración indicaron que el programa no logró darle prioridad a los criminales peligrosos y deportó a aquellos que fueron arrestados por cometer faltas de tránsito habituales o porque no pudieron presentar documentos para identificarse.

Aunque las Comunidades Seguras empezaron en sólo 14 jurisdicciones, actualmente se extendieron a más de 3 mil, incluyendo todas las que se encuentran en la frontera suroeste de Estados Unidos.

En los arrestos habituales, oficiales estatales y locales que aplican la ley, le toman las huellas dactilares a cada sospechoso y las envían al FBI. A través del programa, se requiere que el FBI las envíe automáticamente al DHS para que el ICE pueda verificar el estatus migratorio del sospechoso.

En sus primeros cinco años, las Comunidades Seguras removieron a más de 166 mil inmigrantes indocumentados convictos de delitos, incluyendo a 61 mil que fueron condenados por felonías agravadas.

Sin embargo, Cristina Parker, coordinadora de Proyectos de Inmigración en Grassroots Leadership, un grupo de activistas que tiene su sede en Austin, comentó que el programa tiene muchas fallas, incluyendo la presión que ejerce sobre las familias de indocumentados que evitan llamar a la policía, aún en casos de emergencia.

“Las deportaciones están provocando mucho temor en la comunidad”, comentó Parker. “Hemos escuchado a personas que dicen que por ninguna razón llamarían a la policía”.

Aún cuando Parker considera las inquietudes de Johnson sobre este programa como un paso en la dirección correcta, dijo que el ofrecimiento para reformar el programa ha sido colocado sobre la mesa en múltiples ocasiones en los últimos años, pero se ha continuado con el ciclo de las deportaciones innecesarias de personas que cometen delitos menores. 

“Ya le hemos oído a DHS decir que las comunidades seguras irán tras los delincuentes peligrosos violentos”, dijo Parker. “Eso no ha resultado ser así. Desde el principio, este programa ha estado defectuoso desde sus cimientos”.

Kica Matos, vocera de la coalición de organizaciones defensoras de los derechos de los inmigrantes Movimiento a favor de una Reforma Inmigratoria Justa, consideró que el programa no sólo va dirigido a los tipos equivocados de inmigrantes, sino que genera una discriminación que ha causado desconfianza entre las autoridades y los inmigrantes en comunidades de todo el país.

“Fomenta las revisiones por apariencia física, ha dañado seriamente la confianza entre la policía local y los inmigrantes y ha propiciado un amplia red de captura en las comunidades inmigrantes de todo el país”, dijo Matos. “Los inmigrantes han sido penalizados y sus familias separadas debido a las Comunidades Seguras”.

Cuando se le preguntó acerca de la posibilidad de ampliar los programas de Acción Diferida para la Llegada durante la Infancia, Johnson dijo haber sostenido con diversos grupos conversaciones en torno a revisar las prioridades de expulsión y que su objetivo es encontrar una solución que tome en cuenta las necesidades de todos.

“Espero que sea lo que sea lo que hagamos se refleje en un enfoque equilibrado y considerado que aborde todos estos puntos de vista”, explicó Johnson.

Pero al intentar complacer a legisladores como Smith, quien desea que se vigile la implementación de los programas actuales, y activistas como Parker y Matos, quienes quieren que éstos sean eliminados, cada vez parece menos posible que alguien termine contento con los resultados.

“No queremos ver reformas”, dijo Parker. “Queremos ver que se pone fin a este programa”.

Esta revisión sobre deportación se da 11 meses después de que se aprobó la iniciativa del Senado según la cual se hubiera legalizado a 11 millones de inmigrantes que hoy radican ilegalmente en Estados Unidos. La alineación partidista ha conducido a un estancamiento de apariencia insondable en el Congreso encabezado por los republicanos, lo cual podría significar que al concluir la sesión legislativa del presente año se archive la reforma inmigratoria.

Pero cuando se le preguntó si la modificación de Comunidades Seguras se daría a “corto plazo”, Johnson contestó; “creo que sí y así debe de ser”.

Y a pesar de los desacuerdos en torno a la reforma inmigratoria que se registran en el Congreso, Johnson dijo que el Ejecutivo aún puede tomar decisiones acerca de varios de estos programas.

“Hagamos lo que hagamos en el Ejecutivo, tenemos que hacerlo dentro de los límites de las leyes existentes”, señaló Johnson. “Así que tenemos una cantidad considerable de discrecionalidad en lo relativo a establecer las prioridades de nuestras actividades de vigilancia”. (The New York Times/Hearst Newspapers) Read more about Retoma el jefe de Seguridad Interna de EU controversia por ‘Comunidades Seguras’

May 2, 2014

Privately run prisons profit from detainees: Some question whether for-profit prisons are a good idea

"In south Texas you see one of the greatest concentrations of for-profit prisons of anywhere in the country," said Robert Libal of Grassroots Leadership, a group critical of these prison businesses. "For private prison corporations, every person that's in prison is a dollar sign. Rehabilitation is bad for business; a shrinking prison population hurts the bottom line," said Libal.

video platformvideo managementvideo solutionsvideo player Read more about Privately run prisons profit from detainees: Some question whether for-profit prisons are a good idea

Apr 16, 2014
Texas Observer

Mass Deportation’s Hidden Costs

Meanwhile, activists have been pressuring Travis County Sheriff Greg Hamilton to cease participation in Secure Communities. But activists are also lobbying officials with the city of Austin over the city’s agreement with Travis County to house Austin Police Department arrests, says Bob Libal, executive director of Austin-based Grassroots Leadership, an anti-private-prisons organization. With 70 percent of inmates in Travis County Jail coming from Austin police bookings, the city has the financial influence to sway county officials. Read more about Mass Deportation’s Hidden Costs

Apr 11, 2014
Burnt Orange Report

Fight To End Abusive Deportation Program Continues In Travis County

While immigration reform is at a standstill in Congress, many immigration advocacy groups across the country are doing whatever possible to help alleviate the harm done by the continued enforcement of our broken immigration system, many focusing on easing the senseless amount of deportations forced under the administration.

Immigration advocacy leaders in Travis County belonging to Grassroots Leadership, Austin Immigrant Rights Coalition, and the Texas Civil Rights Project, are fighting to put an end to the locally enforced Secure Communities program (or S-Comm), a federal program that recruits local police as immigration enforcers. Read more about Fight To End Abusive Deportation Program Continues In Travis County